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投资移民新动向: 直投特许经营项目成EB5新趋势

风水轮流转。一度独占鳌头的“区域中心(Regional Center)”投资项目,因频频曝出隐患,甚至被美国移民当局取缔,令不少投资者心存疑虑、裹足尤不前;反观常规的直接投资项目,却越来越受到关注,其是直接投资美国特许经营项目(Franchise),更是成为EB5新趋势。

今年6月19日至21日,第23届国际特许经营博览会(IFE)在特许经营的发源地——美国纽约举行。这一世界上规模最大、最权威的业界盛会,已经出现了中国投资人组团观展、洽谈的景象。而2014年中国特许展(5月北京站、9月上海站),也吸引众多美国特许经营商(Frachisor)前来开拓。

特许经营,这个在美国已有150多年历史的老行当,为何“老当益壮”?它将如何“许”投资者一个看得见的未来?为了回答这些问题,本刊请来在投资移民领域已有许多成功案例的Jardin Hill LLC合伙人之一Gary Chan,帮助大家理清思路。

把“鸡蛋”放在已知的“篮子”

Gary表示,任何商业行动都有风险,每个人对投资风险的认知和愿意承担的程度都不一样。投资加盟特许经营店的最大特点,便是知道钱投放在一个已被认知、可量化的(“Known Quantity”)的商业项目上。

特许经营商的经营历史、品牌、加盟店业绩、经营模式、管理体系和培训等各方面都有迹可循。投资者可以从过往记录中查到它可以提供多少就业岗位,同时看到一系列标准化了的产品、服务等守则。

EB5投资者主要关心的是通过投资达到移民的目标,项目是否盈利和回报并非最关键。他们规避风险的着眼点,一是想要知道他们的投资投进了什么项目――在这方面,特许经营加盟店是十分具体、可以触摸的;二是希望肯定投资项目可以持续到让他们顺利拿到永久性绿卡;三是希望能拿回投资资本。相对于区域投资中心“间接就业”的模糊性,或自己单打独斗、从零开始创业的高夭折率,直投特许经营加盟店无疑保险系数更高。

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“数人头”更易通过审查验证

EB5的基本法律要求,每一个投资申请人必须创造10个工作岗位。直投的工作岗位计算方法,就是直接的雇员人头数(如W2工资税表)。而区域中心的工作岗位计算方法,除直接雇员外还会根据某一经济模型计算间接雇员人数,有时候后者的数字会大大超过前者。

在Gary看来,由于可以计算间接就业,通过区域中心集资的规模远远大于直接投资,但另一方面,基于经济模型的计算方法可以有相当的主观评估空间,这有可能会造成在区域中心申请时,审查当局需要花上相当的时间去验证。同时,当投资人申请从临时绿卡转换成永久性移民身分时,有关当局需要基于原来区域中心个案申请批准时的数据,进行验证审核。届时,直投的验证方法就是简单的W2税表,而区域中心的投资申请便需要审查验证间接就业,存在更多不稳定因素,这也是EB5直投项目和区域中心项目之间最大的差别。

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餐饮加盟店往往是首选

对EB5投资者来说,特许经营加盟店只是为实现投资移民目标的一个载体。因此,特许经营的选择标准首先要肯定每一投资份额制造10个工作机会。有很多特许经营例如报税服务、清洁服务、旅行社等,需要的雇员人数一般都少于10人,不太适合做EB5直投。如果这些特许加盟店所需的投资金额不大,也可以投资几家加盟店凑足10个雇员的要求。

举例来说,一家干洗特许经营加盟店只需要13万美元初始投资额和雇用3名员工,投资者可以通过开设4家干洗加盟店,以便符合最低50万美元投资和最少聘请10个人的EB5条件。

Gary认为,直投首选的行业是餐饮业的特许经营,因为一家餐馆一般都需要雇用10人以上,且初始投资金额一般不会很高,商业模式简单明了,中国投资者也相对熟悉。(注:JardinHill位于美国俄亥俄州辛辛那提市,是一家集EB5直接投资、管理、运营和顾问为一身的公司,它的合伙人曾创立和经营过EB5区域中心,现在主力从事EB5直投。)

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21CBl:对EB5投资者来说,直投特许经营前还有什么需要特别关注的地方?

Gary单个特许经营的直投,往往规模都比较小,最多有两三名投资者操盘,通常是人在美国、或常出差和比较熟悉美国,有关讯息大多数是从美国的中介和律师事务所获取,中国的中介参与不多。

除了信息和规模的局限性外,如何面对经营管理,也是EB5特许经营加盟店直投需要面对的挑战。大多数EB5投资者不愿意或不可能卷入加盟店的每日经营运作当中,更遑论要“坐移民监”。

经营管理不单是投资者的问题,也是特许经营商是否接受投资者加盟的考虑之一,因为它们的利益捆绑在长期的版权费、市场推广费和市场声誉上。EB5投资者必须聘用合资格的加盟店管理人员,最好是有多家加盟店,实现规模效益。

21CBl:听说现在因为美国移民局(USCIS)处理EB5申请的积压,对直接投资特许经营加盟店产生了不利的冲击,实际情况怎样?

Gary根据美国移民局今年5月31日公布的数字,EB5个案申请批准时间平均耗费13.2个月。EB5投资人的资金打到美国后,通常会先置放在一个监管帐户中,然后递交申请表等待审批。这个钱,一般来说只有在投资移民获批后才可动用。如此一来,特许经营商很可能没有耐性花上一年以上等待加盟店投资人的资金释放。原计划投资的加盟店,可能会被他人捷足先登,所递交的EB5申请须修改或重头再来。

要规避这个风险,只有〈一〉特许经营商同意等候;〈二〉加盟店方面愿意承担风险,不待审批完成便把资金释放投入;〈三〉双方达成协议,投资方释放部分或额外资金,以换取特许经营商等待时间;〈四〉如双方是合作关系,上述部分释放资金可用于首期投入。

21CBl:Jardin Hill怎样经营运作EB5直投特许经营项目?中国投资者对此反响如何?

GaryJardin Hill的角色是去寻找好的特许经营投资项目,并使其成为适合EB5直投的项目。我们不但帮助投资者实现EB5直接投资,还会监督甚至参与营运管理,并为EB5投资者设计和落实一个可行的投资及早退出方案。

典型的做法是,在认定好的特许经营项目后,代表EB5投资者与特许经营商签约发展5-15家加盟店。同时,邀请10-15位投资人共同参与。投资者通过Jardin Hill和特许经营商合资经营这批加盟店。合资的加盟店,由特许经营商负责管理,也可由Jardin Hill另组管理班子。目前,我们已经运用这一模式,和Boardwalk Flies、Buffalo Wings & Rings、Goldstar Chili、Rodizio Grill等特许经营商展开合作。

虽然特许经营在中国不是什么新鲜的商业模式,但跑来美国采用EB5直投特许经营加盟店的模式,还是刚刚开始引起关注。但是,愿意参加到我们投资项目的中国投资者还是非常踊跃。可以说,我们面对的最大挑战,不是缺少投资者的资金,也不是找不到好的特许经营项目,而是美国移民当局缓慢的审批程序。当然,这是眼下整个EB5投资移民的大环境,所有人都受到影响。

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